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Matériau et matériel

 

Les termes matériau et matériel sont parfois confondus. S’il est vrai que leurs sens sont proches, cette proximité ne les rend pas pour autant interchangeables dans tous les contextes.

 

Matériel, au sens propre de « ce qui est perçu par les sens », est un mot de la langue de la philosophie, des sciences humaines, que l’on oppose souvent à spirituel. Le terme matériau désigne quant à lui une matière qui entre dans la fabrication d’objets, de bâtiments. On peut dire, par exemple, que le bois, la pierre, la brique, le fer ou l’argile sont des matériaux. Dans ce sens, le terme matière peut être un synonyme de matériau lorsqu’il renvoie à des matières destinées à la fabrication de quelque chose (par exemple, dans matières premières, matières plastiques).

 

Exemples :

 

- Pour cet homme richissime, seul comptait le matériel.

- Ce matériau a été préféré en raison de sa résistance au froid.

- Le choix du matériau (ou : de la matière) est important pour l’artisan.

- Un vaste hangar sert à l’entreposage de matériaux de construction.

- Les architectes s’accordent sur la qualité, la solidité et la beauté des matériaux utilisés. (ou : des matières utilisées)

 

Par ailleurs, matériel, outre son sens philosophique, connaît un autre sens qui, lui, est bien concret, lorsqu’il désigne un ensemble d’objets, d’outils nécessaires à l’accomplissement d’une activité, à la pratique d’un sport, au bon fonctionnement d’un service, etc. Ainsi, on peut parler par exemple d’un matériel de pointe, moderne, vétuste, vieilli, de matériel lourd, ou en préciser le domaine d’utilisation comme dans matériel de camping, de pêche, de bureau, matériel informatique, électronique, éducatif, pédagogique. On peut aussi parler d’achat ou de renouvellement de matériel, de réparation ou d’utilisation de matériel. Enfin, matériel, dans ce sens, peut aussi s’opposer à personnel : service du matériel, par opposition à service du personnel.

 

On notera également que matériel est un nom collectif, c’est-à-dire qu’il désigne un ensemble de choses. On ne devrait donc pas l’employer au pluriel, sauf dans de rares contextes où ce pluriel est motivé (des matériels de types différents).

 

Au figuré, matériau et matériel sont encore plus proches. Matériau (ou son pluriel matériaux, si l’on veut insister sur la multiplicité ou la diversité des sources) désigne un ensemble de données, d’informations qui fournit la matière de base à un texte, un ouvrage, une recherche. Dans le domaine des sciences humaines et sociales (ethnologie, sociologie) ou en psychanalyse, on emploie le terme matériel pour désigner l’ensemble des éléments qui seront traités ou analysés. Et pour ajouter à la complexité sémantique, considérons de plus l’emploi possible de matière dans des contextes similaires. En effet, matière renvoie au contenu, au sujet d’un ouvrage ou d’une étude ou encore au fond ayant servi à l’élaboration de ceux-ci.

 

Exemples :

 

- Les résultats du sondage ont servi de matériau (ou : de matériel) de base à l’étude en cours.

- Elle a puisé le matériau (ou : la matière) de son roman dans ses propres souvenirs.

- Les écrits de l’auteur ont fourni un matériau (ou : un matériel) riche et utile à la connaissance de cette période charnière dans l’histoire du pays.

- On a confié à des étudiants le classement et l’analyse du matériel recueilli dans les enquêtes.

- L’équipe est rentrée avec un matériel ethnographique d’une valeur inestimable.

- La collecte du matériel linguistique qui a servi à l’élaboration de l’ouvrage s’est étalée sur plus de dix ans.

 

 

Pour en savoir plus sur le singulier matériau et le pluriel matériaux, vous pouvez consulter l’article Matériau.

 



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Date de la dernière mise à jour de la BDL : septembre 2017

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